Christo y Toma Junior Popov, dos hermanos talentosos que compiten para representar a Francia en bádminton

“La habitación es muy bonita. Aprecié mucho el contraste entre la oscuridad de las gradas y la luz de las canchas. » Apenas terminado su primer entrenamiento, Toma Junior Popov, jugador de bádminton francés de 25 años, ya está conquistado por el Adidas Arena, la nueva sala construida en París para los Juegos Olímpicos y Paralímpicos de París 2024.

Inaugurado un mes antes, el 18mi Del 5 al 10 de marzo, la capital acoge el Campeonato Internacional de Francia de Bádminton, uno de los torneos más prestigiosos del circuito. Este año están todos los mejores jugadores del mundo. Y por causa. Estos cinco días de competición suenan como un ensayo general antes del torneo olímpico, que se desarrollará en esta misma sede, del 27 de julio al 5 de agosto.

En casa, la selección francesa intentará conquistar la primera medalla de su historia en la disciplina. A diferencia de ediciones anteriores, donde sus posibilidades de subir al podio eran escasas, este año los Blues tenían dos elementos que podían frustrar el dominio danés y asiático.

Un primer título en Alemania

Al igual que el tenis de mesa con los hermanos Lebrun, recientes medallistas de plata en el Campeonato del Mundo por equipos, el bádminton francés puede presumir de tener hermanos prodigiosos: los hermanos Popov. Christo, de 21 y 25 años respectivamente, (27mi jugador mundial) y Toma Junior (25mi) están en proceso de clasificación para París 2024. Sus resultados recientes los convertirían en serios “forasteros” en la tabla individual masculina. El problema es que uno de ellos corre el riesgo de quedarse en el camino.

Francia tiene garantizada la presencia de al menos un representante en los Juegos. Será el mejor badista de la “carrera”, es decir el que haya obtenido mejores resultados el año anterior a los Juegos (de 1oh mayo de 2023 al 28 de abril de 2024). Christo, el más joven, acaba de superar a su hermano gracias a su primer título, conquistado en Alemania el 3 de marzo. Pero para el mayor, Toma Junior, nada ha terminado todavía. De aquí a finales de abril quedan cinco torneos para sumar el mayor número de puntos posible.

“No hablamos demasiado sobre esta competencia entre nosotros.explica Toma Júnior. Sólo tenemos que empezar a fijar los plazos finales con el mayor rigor posible. Sabemos, por ejemplo, que el Campeonato de Europa [du 8 au 14 avril, à Sarrebruck, en Allemagne] valdrá muy caro en términos de puntos. »

“Tenemos una competencia muy sana”

Todavía existe un escenario para que los dos franceses realicen su sueño y participen juntos, en individuales, en los Juegos Olímpicos. El 28 de abril, todos debían haber escalado entre los mejores jugadores del mundo en dos meses. Una actuación difícil de conseguir.

“Intentamos decirnos a nosotros mismos que es un año como cualquier otro. Llevamos mucho tiempo jugando en el mismo circuito, así que estamos acostumbrados a ser oponentes.recuerda Cristo. Tenemos una competencia muy sana. El que califique será el que más merezca. Que gane el mejor ! »

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Gracias al torneo de dobles, los Popov también tienen la posibilidad de acabar ambos en el mismo lado de la red dentro de cinco meses. Pero, una vez más, el camino hacia los Juegos es largo. El clan tricolor sólo alineará a su mejor dupla con la “raza” y los dos hermanos (42mi) están actualmente detrás de Lucas Corvée y Ronan Labar (36mi).

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Para Toma Popov, el padre, estos Juegos Olímpicos serán un momento emotivo, sin importar cuál de sus hijos consiga el billete para París 2024, si no ambos. Este ex campeón búlgaro de bádminton, hoy entrenador, abandonó su país en 2004 para trasladarse a Francia para ofrecer una vida más estable a su familia. Ver brillar a uno de sus hijos durante los Juegos de París sería un gran hito en esta larga historia.

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