entre ferias en las gradas y rivalidades en la minipiscina, bienvenidos a la “Superbowl” de nadadores

EL Estandarte con lentejuelas de estrellas resuena a capella en el Natatorio de la Universidad de Indiana (Estados Unidos), que recuerda a una catedral acuática. Fieles divertidos, disfrazados o en traje de baño, escuchen solemnemente el himno estadounidense este miércoles 27 de marzo por la noche. Entre ellos, un “francés” de Arizona que, desde hace dos años, camina sobre el agua: Léon Marchand, tres veces campeón del mundo y esperado estrella de los Juegos Olímpicos (OG) dentro de cuatro meses en París.

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De California a Alabama, pasando por Kentucky y Missouri, los mejores nadadores universitarios de Estados Unidos se enfrentarán hasta el sábado en la final de la NCAA. Cuatro letras que suenan a tótem en el circuito universitario americano. «Es un poco como la Superbowl de natación». imagen Josh Huger, entrenador asistente de los Golden Bears de “Cal”, apodo de Berkeley, doble poseedor del título. “¿Qué hace que el evento sea único? Reúne a los mejores nadadores del mundo, sumérgelos en una piscina de 25 metros [22,86 mètres]y nadarán rápidamente, dijo, revelando la receta del evento nacido en 1937.

Para muchos de los 235 nadadores inscritos, la NCAA es el pináculo de la temporada. Para todos, un evento que no debe perderse. Incluso una religión. Con sus capillas (están representadas unas cuarenta universidades), sus divisas, sus mascotas y sus colores. Desde agosto de 2021, Léon Marchand defiende los (burdeos y amarillos) de los Arizona State Sun Devils (ASU), en las afueras de Phoenix. Al borde de la piscina, su entrenador, Bob Bowman, no se quita su camiseta color vino adornada con su emblema: un diablillo que sostiene un tridente en sus manos.

Ya es un récord para Marchand

En este primer día dedicado a los relevos, las inmersiones se suceden en las líneas de agua que miden sólo 22,86 m. Una “piscina infantil”, casi, al lado de las grandes competiciones internacionales en la piscina olímpica de 50 m. Hay más vueltas, las carreras son más cortas, los tiempos son supersónicos.

Después de un “calentamiento” en braza en el 4 × 50 metros combinado, Léon Marchand impresiona en el 4 × 200 metros estilo libre al ser el primero en la NCAA en bajar de la marca de 1’29. En dos participaciones, el tolosano de 21 años ya es el nadador más exitoso de su universidad (5 individualmente) incluso antes de entrar en la carrera por su tríptico en solitario: deberá competir el jueves en la final de 500 yardas, los 400 4N. el viernes y los 200 braza el sábado.

“Todos los nadadores nadan súper rápido en esta competencia porque los estándares ahora son muy altos, la competencia es muy densa”. insiste Zhier Fan, de 19 años, estudiante de segundo año en Stanford.

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