Michele Kang de Washington Spirit quiere conquistar el mundo de los clubes de fútbol femenino

«Transforming Spaces» es una serie sobre mujeres que impulsan el cambio en lugares a veces inesperados.


Y. Michele Kang no esperaba estar aquí.

Como fundadora y directora ejecutiva de Cognosante, una empresa de tecnología de la salud, se había hecho un nombre como una «mujer de negocios razonablemente exitosa», dijo.

En este punto de su carrera, explicó, pensó que podría comenzar a dedicar más tiempo a su trabajo filantrópico. En cambio, se ha convertido en una figura influyente en el mundo del fútbol femenino profesional.

«No creo que haya sido tan apasionada por nada como ahora por el fútbol femenino», dijo la Sra. Kang.

En marzo de 2022, compró el Washington Spirit, convirtiéndose en la primera mujer de color en tener una participación mayoritaria en un equipo de la Liga Nacional Femenina de Fútbol. La venta se produjo después de una larga y polémica batalla en la que los jugadores y los fanáticos pidieron al entonces gerente general Steve Baldwin que vendiera el equipo a la Sra. Kang luego de las denuncias de abuso presentadas contra el ex entrenador del equipo.

Un año más tarde, ahora se convertirá en la primera mujer en poseer y dirigir una organización de fútbol de varios equipos, que incluirá tanto al Spirit como al club francés Olympique Lyonnais. EL transacción de todo en stock, que se espera cierre a finales de junio, creará una nueva entidad independiente bajo la dirección de la Sra. Kang como propietaria mayoritaria. ella ya esta hablando agregar más equipos de todo el mundo.

Si bien el perfil de la Sra. Kang ha aumentado, quedan dudas sobre lo que puede hacer en una liga y un deporte donde el abuso ha sido rampante y los oficiales no han podido proteger a los jugadores. La confianza en los entrenadores y el personal de NWSL desde hace mucho tiempo puede ser frágil. ¿Quién ha experimentado abuso y se ha alejado? ¿Cómo construir una nueva cultura de la nada?

Su respuesta radica en la inversión y la confianza a partes iguales. Los jugadores y el personal habían soportado una «situación horrible», dijo sobre las denuncias de abuso, incluidas las acusaciones de que el entrenador del equipo que poseía. fomentó una cultura laboral tóxica para empleados.

«No quiero exagerar que soy una mujer o una persona de color, así que soy la única que puede relacionarse con nuestros jugadores», dijo, hablando de los miembros del Washington Spirit, «pero hay una poca confianza, comodidad y familiaridad que estoy muy feliz de brindarles para que se sientan cómodos viniendo a verme y hablando conmigo sobre cualquier tema.

Le gustaría poder decirlo todo: la compra de un equipo de la NWSL, la creación de una organización de varios equipos, sus esperanzas de ayudar a transformar la cultura en torno al fútbol femenino, fueron parte de una gran visión. Pero no es el caso.

Hace unos años, ella no sabía mucho sobre el deporte. Tan poco, de hecho, que sus amigos la acusaron de no conocer a Lionel Messi, uno de los jugadores más famosos del mundo.

¿Su réplica? «Bueno, yo sabía quién era Pele».

La Sra. Kang creció en Seúl en un hogar donde se valoraba mucho la educación. Su madre exigía excelencia y su padre siempre le decía «no hay nada que yo no pueda hacer que el chico de al lado pueda hacer», un sentimiento que era más raro al crecer en Corea del Sur en los años 80. 1960.

Cuando comenzó a estudiar negocios y economía en Seúl, se dio cuenta de que sus sueños se extendían más allá de su país de origen. El centro del mundo de los negocios estaba en Estados Unidos, dice ella, así que con la eventual bendición de sus padres, decidió ir allí. Fue una decisión bastante audaz para una joven coreana soltera en ese momento. Obtuvo una licenciatura en economía de la Universidad de Chicago y luego obtuvo una maestría de la Escuela de Administración de Yale.

Y así comenzó no un plan de cinco años sino un plan de 30 años. El objetivo era ganar suficiente experiencia para convertirse en el director general de una gran empresa. Su trabajo la mantuvo en movimiento. La Sra. Kang estima que se ha mudado entre 20 y 30 veces.

En medio de la recesión de 2008, cuando esperaba unirse a una gran empresa, comenzó la suya propia. Como muchas historias de emprendedores, lo que se convertiría en Cognosante, un negocio multimillonario, comenzó en una habitación sobre su garaje en el área de Washington, DC.

«Tuve un negocio razonablemente exitoso», dijo de Cognosante, «pensé que esa era mi carrera comercial».

Eso fue hasta 2019, cuando se le pidió a la Sra. Kang, cuyos logros comerciales eran bien conocidos, que se uniera al grupo propietario de Spirit después de que la selección nacional femenina de Estados Unidos ganara la Copa del Mundo ese año. La Sra. Kang no sabía mucho sobre fútbol y siempre tuvo su propio negocio, recuerda. Pero tenía la curiosidad de pasar seis meses conociendo a los propietarios y jugadores. Pensó en la tutoría que ya estaba haciendo. ¿Por qué no eso también?

Se unió al grupo de propietarios a fines de 2020, ingresando a una liga y un equipo que enfrentaría el juicio público y una agitación extraordinaria.

En la primavera de 2021, Richie Burke, el ex entrenador en jefe del Spirit, le informó sobre las continuas acusaciones de abuso verbal y emocional. La Sra. Kang dijo que varias personas vinieron a verla con sus preocupaciones. Burke fue despedido del equipo en septiembre de 2021. Las acusaciones se registraron en una serie de informes publicados, y muchos empleados abandonaron el equipo en medio de informes sobre una cultura laboral tóxica.

La Sra. Kang estaba trabajando para obtener el control mayoritario del equipo, ya que los jugadores y los fanáticos pidieron al entonces gerente general, el Sr. Baldwin, que vendiera el Spirit. La transferencia de poder no fue fácil. Los jugadores de Spirit exigieron que la Sra. Kang fuera la nueva propietaria, pero pasarían meses antes de que el Sr. Baldwin renunciara y la Sra. Kang pudiera adquirir las acciones necesarias.

«Seamos claros,» carta al Sr. Baldwin de los jugadores del equipo declaró. “La persona en quien confiamos es Michele. Ella continuamente antepone las necesidades e intereses de los jugadores. Ella escucha. Ella cree que puede ser un negocio rentable y tú siempre dijiste que tenías la intención de entregar el equipo a una mujer. Ese momento es ahora.

El acuerdo con Spirit se cerró el 30 de marzo de 2022.

En el verano de 2020, un grupo ecléctico de propietarios, incluidos los actores Natalie Portman y Eva Longoria, la leyenda del fútbol Mia Hamm y la gran tenista Serena Williams, anunciaron la creación de un equipo de Los Ángeles, Angel City FC, que debutará en 2022, con otra expansión. club, la ola de San Diego. Un club adicional, Racing Louisville FC, se unió a la liga en 2021, y los Utah Royals fueron vendidos y sus activos transferidos a una nueva franquicia en Kansas City, el Current. Los Utah Royals se agregarán a la NWSL en la temporada 2024, junto con otro club en expansión, el Bay FC. La liga, ahora en su undécima temporada, ya está considerando una mayor expansión.

Nada de esto es una sorpresa para la Sra. Kang, quien parece desconcertada, si no frustrada, por cómo alguien podría infravalorar una liga profesional de fútbol femenino, o por qué ha habido un retraso en la inversión.

«Le doy todo el crédito a las personas que llevaron los equipos», continuó, hablando de los antiguos propietarios de NWSL. «Pero se consideró una organización benéfica o sin fines de lucro, y las disciplinas comerciales no se aplicaron desde donde estoy parado».

Esa actitud indica legitimidad de una manera única, dijo Natalie L. Smith, profesora asociada de gestión deportiva en la Universidad Estatal de East Tennessee que estudia el fútbol femenino.

Si bien Angel City ha señalado su legitimidad a través de la celebridad, dijo, la Sra. Kang ha señalado su valor a través de la inversión empresarial, lo que también envía un mensaje a otros inversores potenciales.

Estos movimientos se producen en medio de dos transiciones en el mundo del fútbol, ​​dijo Stefan Szymanski, economista de la Universidad de Michigan y coautor de «futbolómica.” «Obviamente, uno es el auge del fútbol femenino, que está muy retrasado y parece estar avanzando con bastante rapidez en este momento. El segundo es la transformación de la propiedad del fútbol y la gestión de los clubes, en general, en todo el mundo».

La Sra. Kang, que cumple 64 años este mes, ahora habla como una estudiante del juego. Está ansiosa por escuchar y aprender, y navegar por las complejidades de la propiedad del equipo, que en su conjunto de habilidades actual, no son tan complejas en absoluto. Es un rasgo que la ha hecho popular y confiable entre los jugadores y el personal de su equipo.

«No creemos que las mujeres sean hombres bajos», dijo, haciéndose eco de un sentimiento reflejado en la falta de estudios realizados específicamente sobre el atletismo femenino. “No vamos a tomar prestado un manual de la selección masculina de fútbol. Queremos comprender la fisiología y la biología de las mujeres y entrenar a nuestras atletas en consecuencia.

Con ese fin, la Sra. Kang ha contratado a expertos para desarrollar programas sobre cómo la formación puede o debe diferir a lo largo de los ciclos menstruales. Es un lugar interesante para financiar, dice, y la experiencia la ayudó a darse cuenta de cuál podría ser su huella en el mundo del fútbol en general.

«No hay ninguna razón por la que solo esté haciendo esto por el Spirit», dijo, y agregó: «Y, francamente, hacer esto por un equipo es una gran inversión».

Esto es parte de lo que la impulsó a pensar más globalmente. La Sra. Kang recurrió al Lyon, un equipo europeo dominante que históricamente ha reclutado a los mejores jugadores estadounidenses, incluidos Aly Wagner, Hope Solo, Megan Rapinoe y Alex Morgan. Habló con entusiasmo sobre la búsqueda de jugadores a nivel internacional, el diseño de centros de entrenamiento y estadios más grandes, los próximos pasos para la expansión.

«Siempre existe ese tira y afloja del bien mayor cuando se trata de la comunidad del fútbol femenino, lo que beneficia a esos clubes», dijo la Dra. Smith, profesora de gestión deportiva, sobre la expansión de la Sra. Kang. «Ella quiere que el juego crezca, pero también quiere que sus equipos ganen».

Seguramente no será un camino fácil. Hay dudas sobre lo que podrían ser conflictos de intereses en un mercado laboral ya dudoso. Pero su mayor prueba puede ser con fanáticos fuera de los Estados Unidos.

“Los estadounidenses son un poco dóciles cuando se trata de deportes y quién los dirige”, dijo Szymanski, coautor de “futbolómica.” Agregó: “La gente en Europa simplemente no lo ve de esa manera. Dicen: «Es nuestro deporte, no tu deporte». Puede estar aquí temporalmente y le daremos lo que le corresponde si aporta el dinero, pero eso no es todo para usted. Se trata de deportes.

La Sra. Kang permanece imperturbable.

«No es ciencia espacial», dijo con una sonrisa.