Muere la leyenda del rugby galés JPR Williams

Había redefinido el papel del lateral en los años 1970, y tres letras bastaban para identificarlo. John Peter Rhys “JPR” Williams, leyenda del rugby galés, falleció el lunes 8 de enero, a la edad de 74 años. El club Bridgend Ravens, del que era presidente, disfrutó de una “icono del rugby mundial” en un comunicado de prensa. Considerado uno de los mejores jugadores de la historia en su posición, dejó huella con un juego ofensivo que rompía convencionalismos.

Miembro de la “generación dorada” de la XV du Leek, que dominó el Torneo de las Cinco Naciones en los años 1970 –con ocho victorias entre 1969 y 1979, para tres Grand Slams (1971, 1976 y 1978)–, JPR Williams brilló junto a Phil Bennett, Barry John y Gareth Edwards. Compañeros que encontró en la camiseta de los British Lions (que reúne a los mejores jugadores ingleses, galeses, irlandeses y escoceses), con los que consiguió prestigiosas victorias en Nueva Zelanda y Sudáfrica.
En 2014, el lateral galés con cincuenta y cinco partidos internacionales fue incluido en el Salón de la Fama del Rugby, el panteón de la disciplina.

Un jugador con estilo icónico

Cuando se anunció la muerte de JPR Williams, los homenajes se sucedieron en el Oval. “El rugby ha perdido a uno de sus mejores jugadores de todos los tiempos. Era la piedra angular de las defensas de todos los equipos en los que jugaba”saludó, el lunes, al presidente de la Federación Galesa de Rugby, Terry Cobner, uno de sus compañeros en la selección, en los años 1970.

Sólido y luchador, con una altura de 1,85 metros, JPR era emblemático también por su estilo y, en particular, por sus patillas que lucían espesas a lo largo de las sienes.

Nacido en Bridgend, a 40 kilómetros al oeste de Cardiff, JPR Williams probablemente no conocía el rugby, ya que probó primero el tenis, donde obtuvo sus primeros éxitos. En 1963 incluso se proclamó campeón juvenil de Gales. Aunque creció haciendo malabares entre el óvalo y la bolita amarilla, el joven galés se decidió definitivamente por el rugby a los 19 años, tras su selección para la gira del equipo B galés a Argentina. Unos meses más tarde, consiguió su primera internacionalización en el Torneo de las Cinco Naciones contra Escocia.

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Paralelamente a su carrera en el rugby, que dirigió hasta los 54 años, JPR Williams, que evolucionó durante el rápido período del rugby amateur, se dedicó a la medicina. Este hijo de padres médicos se convirtió en cirujano ortopédico después de su carrera. “Suelo decir que me pasé la mitad de mi vida rompiéndome huesos en el campo de rugby y la otra mitad recordando los de otros en el quirófano”escribió en su biografía publicada en 2007 (Considerando los descansos: mi vida en el rugby, Hodder, sin traducir). Un año y medio después de la muerte de Phil Bennett, capitán y apertura del Golden Leek XV, en junio de 2022, el rugby galés perdió el lunes a otra de sus brillantes estrellas.

El mundo con AFP